Los norovirus se hacen famosos

Hace algunos meses se difundió la noticia de un brote de gastroenteritis que afectó a miles de personas especialmente en Cataluña y que tenía su origen en el agua embotellada (concretamente en esas garrafas grandes que se utilizan en lugares públicos o centros de trabajo) procedente  del manantial andorrano de Arinsal.

Más tarde se confirmó que el agente causante había sido un virus del grupo norovirus, capaz de provocar los síntomas típicos de las enfermedades de transmisión alimentaria incluso ingeridos en bajas dosis,apenas 10 microorganismos, y parece que el agua contaba con decenas de unidades por litro (aunque la contaminación no resultó tan elevada como se dijo en un principio, se llegó a hablar de 10.000 partículas víricas por litro).

La verdad es que encontrar tal cantidad de particulas víricas en un agua embotellada si es una novedad, pero los norovirus son viejos conocidos como patógenos alimentarios ya que se estima que casi 700 millones de personas en el mundo cada año sufren una gastroenteritis producida por este microorganismo.

Muchos de los brotes son producidos por alimentos vegetales al ser regados con abonos de origen animal y también mariscos ( mejillones y ostras, por ejemplo) que se han criado o recolectado en contacto con aguas residuales humanas. Y por supuesto, al encontrarse el virus en el intestino de los mamíferos la falta de higiene de los manipuladores puede contaminar cualquier tipo de alimento. Sin olvidar que es muy contagioso, simples gotitas de saliva suspendidas en el aire, el contacto de las manos… son suficientes para que los virus pasen de persona a persona y generen enfermedad, ya que la dosis infectiva es muy baja. De hecho en los cruceros se detectan con frecuencia brotes de gastroenteritis, debido a que a los virus se lo ponemos muy fácil si estamos bastante juntos  y utilizamos todos las mismas pinzas para coger esos apetitosos bollitos del desayuno buffet…. unos con las manos muy limpias y otros no tanto, por lo visto! (queda un poco feo eso de “vía de transmisión fecal-oral” pero es la pura verdad, que le vamos a hacer).

El hecho de que no se haya considerado mucho antes como un patógeno emergente se debe a su dificultad para ser detectado y diagnosticado. Hoy en día, aunque siguen siendo más complicados de estudiar/cultivar que las bacterias o los hongos, el avance en técnicas de biología molecular aplicadas al análisis alimentario ha permitido determinar que más del 90 % de los brotes de toxiinfección que eran atribuidos previamente a agentes desconocidos, tienen como agente causal a este patógeno.

Por cierto, la imagen destacada que acompaña a este texto, representa el aspecto externo del norovirus: una cápside icosaédrica desnuda (sin envoltura externa), de 27-38 nanómetros de diámetro, que contiene en su interior una cadena simple de ARN. El nombre de norovirus se deriva de la ciudad de Norwalk,  EE.UU., donde el virus fue aislado por primera vez después de un brote de gastroenteritis en una escuela ( 1968).

Los virus de este tipo ofrecen este aspecto al  microscopio electrónico:

Norovirus

Existen más de cien virus entéricos (intestinales) humanos que incluyen los alimentos como vehículo de propagación, aunque como necesitan células vivas para multiplicarse, nunca pueden aumentar de número en el alimento o el agua. Y aquí lo dejo, queda pendiente otra entrada, cuando se aclare bien cómo llegó ese virus al manantial ( o quizás la clave está en el envasado?) si es que llegamos a saberlo con certeza.

Hasta pronto. Y si tenéis pendiente un crucero para la última quincena de agosto lavaros bien las manos, evitad las horas punta en los comedores y olvidaros de esta información hasta septiembre!

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